Początkowo Europejczycy znali tylko Europę, Azję i Północną Afrykę. Pierwsze wyprawy zapoczątkował Henryk Żeglarz, który dopłynął do Wysp Kanaryjskich w 1471 roku. Kolejnym poszukiwaczem drogi do Indii był Bartłomiej Diaz. Jego wyprawa rozpoczęła się w roku 1487. Wypłynął on z Portugalii i płynął przy brzegu Afryki. Dokładnie to początkowo płynął wzdłuż  zielonego przylądka i dalej tak, jak wspomniałem przy brzegu, aż do samego południa kontynentu afrykańskiego, czyli do Przylądka Kości Słoniowej, który w późniejszym czasie nazwany został Przylądkiem Dobrej Nadziei. 

8 lipca 1497r. Vasco da Gama wyruszył z portu w Lizbonie w poszukiwaniu drogi morskiej do Indii. Z początku płynął on tak jak Bartłomiej Diaz, a potem ,,odbił" na otwarty ocean Atlantycki. Dopiero na wysokości Przylądka Dobrej Nadziei skręcił w lewo i dopłynął najpierw do Malindi (wschodnia Afryka), a potem do portu Kalikat w Indiach. Z tego portu przeniósł się do portu w Goa i dopiero stamtąd wyruszył w drogę powrotną.

Po nim wyruszył Krzysztof Kolumb. Był Włochem, który chciał zrealizować cel dotarcia drogą morską do Indii. Wyruszył on 3 sierpnia 1492r.  z portu w Palos na czele trzech hiszpańskich okrętów. 12 października, po ponad dwóch miesiącach żeglugi dotarł do wysp w archipelagu Bahama, którą nazwał San Salwador, czyli Wyspą Zbawiciela. Podróżnik był przekonany, że dotarł do Indii, więc tubylców nazwał Indianami. Początkowo uważano, że ląd odkryty przez Kolumba to Indie.

Dopiero w pierwszej połowie XVI wieku Amerigo Vespucci dokładnie zbadał i opisał wybrzeża tamtego kontynentu. Dowiódł on, że żeglarz nie dotarł do Indii, lecz do Ameryki. Kraj ten nazwano Ameryką, natomiast tylko jedno z amerykańskich państw - Kolumbia - otrzymało nazwę na cześć prawdziwego odkrywcy.

Po jego śmierci wielu innych żeglarzy szukało innej drogi. W 1519 roku portugalski żeglarz Ferdynand Magellan wyruszył na czele pięciu okrętów w podróż dookoła świata. Dzięki temu sprawdził teorię Kopernika, że Ziemia jest okrągła. Po pokonaniu Pacyfiku dotarł na Filipiny, gdzie chciał uzupełnic braki żywności. Zaangażował sie też w walke z tubylcami. Podczas jednego ze starć sam zginął. Ostatecznie 6 września 1522 roku do portu w Hiszpani powrócił tylko jeden okręt o nazwie Victoria, co oznacza ,,zwycięstwo". Dowódca statku Juan Sebastian Elcano [czyt.: chuan sebastian elkanio] otrzymał nagrodę w postaci herbu z wizerunkiem kuli ziemskiej i z napisem ,,pierwszy mnie okrążyłeś".