U początków swego istnienia religia rzymska, choć także politeistyczna, była zupełnie inna od greckiej. Rzymianie wcale nie uważali, że bogowie są podobni do ludzi. Byli oni dla nich bezosobowymi tworami, niekiedy nawet bez określonej płci. Za to charakterystyka i obszar działalności takich bóstw ujęte były w bardziej konkretny, drobiazgowy i praktyczny sposób. Doszło do tego, że każda, nawet najdrobniejsza czynność, musiała mieć własnego boga. Stąd na przykład tylko nad uprawą zboża czuwało aż kilkanaście różnych bóstw odpowiedzialnych za orkę, zasiew, kiełkowanie, ochronę przed chwastami, kwitnienie i żniwa. Do takich bożków i boginek należały m.in.: Pomona (bogini owoców), Flora (bogini wiosny i kwiatów), Faunus (bóg pól i lasów), Pales (bóg pasterzy), Tellus (prastara bogini ziemi - żywicielka), Ops (bogini dostatku), Kameny (nimfy wód), itd. Obok nich istniało wiele drobnych duchów i bóstw obecnych w codziennym życiu Rzymianina. Były to m.in.: Many (duchy przodków), Lary (opiekunowie chaty), Penaty (bóstwa spiżarni) i Geniusze (boskie elementy wszystkich stworzeń). Czczono je, oddając im część posiłku oraz podczas specjalnych świąt (lemuria, feralia).

W miarę coraz częstszych kontaktów z innymi kulturami, do Rzymu "wprowadzały" się nowe bóstwa. W ten sposób religię rzymską zmieniły silnie wierzenia Greków. Z helleńskimi bogami utożsamiono podobnych im rzymskich bogów, znacznie rozszerzając ich atuty. Odpowiednikiem Zeusa stał się Jowisz, Hery - Junona, Posejdona - Neptun, Ateny - Minerwa, Aresa - Mars, Afrodyty - Wenus, Artemidy - Diana, Hestii - Westa, Hefajstosa - Wulkan, Hermesa - Merkury, a Demeter - Ceres. Apollo i tu i tu był czczony pod tym samym imieniem.

Oryginalnym elementem religii rzymskiej, choć również silnie wzorowanym na greckim, była legenda o wędrówce herosa Eneasza spod Troi, który przybył z towarzyszami do Italii, gdzie jego syn Askaniusz (Julus) założył miasto Albo Longa - kolebkę Rzymu. Niezwykle interesujące są także podania o samym założeniu Rzymu przez Romulusa, wygnanego w dzieciństwie wraz bratem bliźniakiem Remusem z Alba Longa i wykarmionego przez wilczycę.