Przemysłem lekkim określa się produkcję włókienniczą, odzieżową i wyrobów skórzanych. Polsce na skale przemysłową produkcja tych wyrobów rozpoczęła się w XIX wieku kiedy to z małej wsi powstał jeden z największych ośrodków włókienniczych w Europie. Miasto to nazywa się Łódź. W przemyśle tym pracuje około 500 tysięcy kobiet. Przemysł ten spotkał się w ostatnich latach z ostra konkurencją wyrobów ze wschodu i dzisiaj szuka swojej szansy w kooperacji ze znanymi markami odzieżowymi z zachodu. Polskie wyroby odzieżowe w większości eksportowane są do Unii Europejskiej.

Rośnie natomiast znaczenie przemysłu spożywczego w Polsce. Lata 90. to gwałtowny rozwój firm, które z małych firm przeradzają się w sieci. Dynamiczny rozwój wsparty został kapitałem zagranicznym, który pozwolił na modernizację zakładów. Potencjał przetwórczy stale rośnie i obecnie w ciągu roku przekracza milion ton owoców miękkich i pół miliona ton warzyw.

Dynamiczne przekształcenia mają też miejsce w przemyśle piwowarskim. Rynek piwa zdominowany został przez sześć największych browarów, które produkują 60% tego trunku. W branży napojów bezalkoholowych na polskim rynku dominują dwie duże firmy zagraniczne: Coca Cola i PepsiCo. Walczą one o klientów z producentami wód mineralnych i stołowych z Nałęczowa, Grodzisk Wielkopolskiego, Żywca i Kalisza.