Jednym z najpopularniejszych obecnie interfejsów, za pomocą, których możemy do naszego komputera podpinać różnorakie urządzenia, jest USB - Universal Serial Bus. Niemal każde urządzenie peryferyjne produkowane obecnie korzysta z takiego łącza, spotykane są nawet wersje USB urządzeń spotykanych do tej pory wyłącznie w obudowach komputera, przykład stanowią tutaj zewnętrzne napędy optyczne oraz karty dźwiękowe.

USB w znaczny sposób może wzbogacić funkcjonalność każdego skanera, drukarki oraz kamery. Poza kilkakrotnie większą, względem standardowych łączy szeregowego i równoległych (których maksymalna prędkość transmisji wynosi 115,2 kbit/s oraz 2 Mbit/s), przepustowością magistrali, wynoszącą w przypadku USB 12 Mbit/s, a w przypadku USB nawet 480 Mbit/s, urządzenia wyposażone w ten interfejs mogą być podłączane w każdej chwili do komputera, bez niepotrzebnej obawy o uszkodzenie swojego sprzętu. Kolejną z zalet urządzeń wykorzystujących USB jest ich pełna zgodność ze standardem plug and play, który eliminuje potrzebę każdorazowej instalacji sterowników, a także restartu komputera, w przypadku kolejnego podłączenia skanera. Wystarczy, że podepniemy dane urządzenie do komputera, i po jego wykryciu przez system operacyjny, możemy z niego od razu korzystać. Złącza USB zyskały na popularności pod koniec lat dziewięćdziesiątych ubiegłego wieku, razem z rozpowszechnieniem płyt głównych opartych o standard ATX.

Różnice pomiędzy USB 1.1, a USB 2.0

Porównując zasadę działania i funkcjonalność, USB 2.0 posiada każde zalety i wady swojego poprzednika - interfejsu USB 1.1. Nowsza wersja USB posiada jednak tryb high speed, w którym komunikacja pomiędzy dwoma urządzeniami następuje z wysoką prędkością. Maksymalna prędkość transmisji dla interfejsu USB 1.1 wynosi 12 Mbit/s, natomiast USB 2.0 umożliwia korzystanie z łączy o przepustowości 480 Mbit/s.

Urządzenia pracujące w standardzie USB 2.0 używają takich samych wtyczek oraz kabli, jak urządzenia pracujące w starym interfejsie USB 1.1. Wiele spośród produktów, które są powszechnie spotykane na rynku, na przykład myszki, klawiatury, joysticki, nie wymagają stosowania wysokich prędkości transmisji i z powodzeniem pracują przy przepustowościach charakterystycznych dla starszych wersji USB. Magistralę USB 2.0 w pełni wykorzystują jedynie urządzenia, które posiadają duże zapotrzebowanie na przepustowość łącza, są to na przykład aparaty cyfrowe, kamery, skanery, pamięci masowe. W przypadku interfejsu USB 2.0, podobnie jak w wersjach wcześniejszych, do pojedynczego hosta można podłączyć aż 127 urządzeń wykorzystujących USB. Zazwyczaj jednak mamy podłączoną niewielką ilość urządzeń USB do komputera, jeżeli chcemy podłączyć większą liczbę urządzeń musimy użyć koncentratorów, ponieważ ilość wejść USB znajdujących się na płycie głównej naszego komputera może okazać się niewystarczająca.

Jak odróżnić między sobą urządzenia korzystające z interfejsów USB 2.0 oraz 1.1?

Pomiędzy USB 2.0, a USB 1.1 nie dostrzeżemy żadnych różnic zewnętrznych. Jedyną możliwością rozróżnienia tych dwóch interfejsów jest umieszczenie na danym urządzeniu loga, które informuje, z jaką prędkością dane urządzenie powinno łączyć się z komputerem. Jeżeli na opakowaniu naszego sprzętu pojawi się logo informujące o korzystaniu z USB 2.0, to nasz komputer powinien obsługiwać w pełni ten interfejs, jeżeli chcemy, by dane urządzenie działało poprawnie.

Do zalet interfejsu USB należą:

  • Uniwersalność oraz prostota instalacji. Korzystając z USB oraz nowych systemów operacyjnych możemy swobodnie instalować, usuwać oraz konfigurować urządzenia peryferyjne już w trakcie pracy naszego komputera. Nie musimy się martwić, czy nasze urządzenie posiada interfejs szeregowy, czy równoległy. Nie ma już problemów związanych ze zworkami i przełącznikami służącymi do konfiguracji sprzętu. Skończyły się wszelkie konflikty występujące w przerwaniach IRQ, nie ma również niepotrzebnej plątaniny kabli pod naszym biurkiem.
  • Prędkość transmisji. Dzięki USB możemy uzyskiwać przepustowości ponad stukrotnie większe w porównaniu do tradycyjnych interfejsów szeregowych.
  • Prostota rozbudowy. Standard USB pozwala w prosty sposób łączyć z komputerem rozmaite urządzenia peryferyjne. Dzięki użyciu koncentratora mamy możliwość instalacji ogromnej ilości sprzętu jednocześnie. Mnogość w ofertach urządzeń USB pozwala na podłączanie nowych podzespołów bez rozkręcania obudowy komputera - wszystko dzieje się szybko i bezboleśnie.

FireWire

Interfejs FireWire jest znany również pod nazwami iLink oraz IEEE - 1394. Jest on rozwijany równolegle ze standardem USB. Chociaż można wykazać wiele podobieństw pomiędzy interfejsem FireWire, a USB, to wykorzystuje się go zazwyczaj do bardziej profesjonalnych zastosowań. Jeżeli transmisja o prędkości 12 Mbit/s, której utrzymanie nie gwarantuje nawet standard USB 2.0, nie wystarcza można użyć właśnie interfejsu FireWire. Obecne wersje interfejsu IEEE - 1394 pozwalają na uzyskanie przepustowości magistrali na poziomach 100, 200, 400, 800, a nawet 1600 Mbit/s. Prędkość ta wystarcza w zupełności do montowania obrazów video w czasie rzeczywistym. Większość kamer cyfrowych obecnych na rynku posiada jedno złącze tej magistrali. Jest ono oznaczane symbolem DV - Digital Video, lub nazwą iLink, w przypadku kamer firmy Sony. Chociaż interfejs ten nie jest powszechnie stosowany przez każdego z użytkowników komputera, to jednak nowe płyty główne oraz karty dźwiękowe są wyposażane w wyjście tego interfejsu. Również urządzenia wyposażone w interfejs FireWire spotykane są coraz częściej. Na dzień dzisiejszy najpopularniejszym interfejsem jest USB, natomiast FireWire stosowane jest przeważnie w urządzeniach wymagających dużej prędkości transmisji.

Do zalet interfejsu FireWire należą:

  • Transmisja cyfrowa. Nie jest konieczna konwersja sygnału analogowego na jego postać cyfrową oraz odwrotnie. Wiąże się to z lepszą jakością sygnału oraz wysoką odpornością przesyłanych danych na zakłócenia.
  • Niewielkie rozmiary. Transmisja ma miejsce z wykorzystaniem cienkiego kabla szeregowego, który składa się z dwóch par przewodów sygnałowych oraz jedne pary przewodów zasilających.
  • Prosty sposób użycia. Do podłączania urządzeń korzystających z tego interfejsu nie trzeba znać się na instalacji oraz konfiguracji sprzętu, cały proces zachodzi automatycznie, a sterowniki pobierane są z płyty dostarczonej z danym urządzeniem, z Internetu, lub są standardowo wbudowane w system operacyjny.
  • Mechanizm hot plug & play. Podobnie jak w przypadku urządzeń USB, urządzenia korzystające z interfejsu FireWire mogą być swobodnie dołączane lub odłączane w czasie normalnej pracy komputera. Nie jest wymagany restart systemu po znalezieniu nowego sprzętu.
  • Skalowalność. Interfejs obsługuje urządzenia pracujące z prędkościami transmisji na poziomach 100, 200, 400, 800, a nawet 1600 Mbit/s.
  • Elastyczność. Urządzenia, które korzystają z tej magistrali można w dowolny sposób łączyć ze sobą, nawet bez udziału komputera.
  • Szybkość transmisji. Standard FireWire pozwala na transmisję izochroniczną danych, co razem z dużą przepustowością magistrali jest gwarantem wysokiej jakości transmisji przy zastosowaniach w obróbce multimedialnych przekazów audio i video.