Linux to system operacyjny, który został wymyślony dla komputerów osobistych PC (Personal Computer) w 1991 roku przez studenta informatyki w Helsinkach - Linusa Torvaldsa.

Aby ułatwić pracę studentom, którzy wtedy najczęściej pracowali na dużych komputerach poprzez podłączone do nich terminale, profesor Andrew Tannebaum z Amsterdamu wymyślił system operacyjny Minix, który można było zainstalować na komputerze osobistym, a więc miał o wiele mniejsze potrzeby sprzętowe niż Unix ale był zgodny z tym systemem. Minix dzięki Internetowi szybko rozpowszechnił się w świecie informatyków. Linus chciał poprawić Minix-a i postanowił wymyślić system operacyjny, który byłby zgodny z Unixe'm i pracował wydajnie na zwykłym PC-cie. Pamiętajmy, że było to w czasach, gdy standardem był PC 286 lub 386. System został nazwany Linux'em, jak niektórzy przypuszczają, na część swojego twórcy. System poprzez Internet szybko zadomowił się w komputerowym światku i dzięki wielu jego entuzjastom, zaczął się udoskonalać i rozrastać. Wszystkie główne cechy i zalety Unix'a zostały zaimplementowane w Linux'ie. Dysponuje on wszystkimi narzędziami oraz programami użytkowymi swojego starszego brata a pomimo tego pozostał on dalej szybkim i wydajnym systemem na komputery typu PC, który w najbardziej oszczędnej wersji może pracować na "maszynie" 386 dysponującej 4-ma MB pamięci operacyjnej. Linux od początku swojego istnienia był projektowany jako system w całkowicie darmowy, tworzony przez programistów całego świata, lecz w pełni zgodny ze wszystkimi standardami Unixa, oraz standardem POSIX. Standard ten powstał dlatego, iż w ciągu swojego rozwoju Unix ewoluował na wiele wersji będąc rozwijany przez niezależnych od siebie twórców. Aby zastosować jakiś porządek, stowarzyszenie IEEE, wprowadziło próbę ustandaryzowania unixa określając główne cechy systemu i standard ten nazwało POSIX, który jest angielskim akronimem od Portable Operating System Interface. DOS czy Windows powstały jako proste, mało wydajne, systemy operacyjne dla pojedynczych PC-tów. Dopiero później obrastały w dodatkowe funkcje czy możliwości działania w miarę jak zwiększał się potencjał obliczeniowy peceta oraz potrzeby użytkowników. Tymczasem Linux powstał z założenia jako system w pełni dojrzały. Ale przewaga Linux'a polega również na tym, że nic nie kosztuje. Użytkownik płaci tylko za koszt nośnika. Zasady dystrybucji tego systemu określa licencja GNU GPL (GNU General Public Licence) czyli Licencja Publiczna GNU, która dotyczy oprogramowania wydawanego przez Fundację Wolnego Oprogramowania (Free Software Foundation). Oznacza to, że każdy może korzystać z tego systemu, zmieniać jego kod źródłowy, dystrybuować go dalej, itd.

"Jądro systemu" (ang. kernel) oznacza oprogramowanie niskiego poziomu, które spełnia podstawowe funkcje obsługi sprzętu komputerowego, usług sieciowych oraz bezpieczeństwa. Interfejsem użytkownika jest powłoka systemowa - tzw. Shell, natomiast sposób i strukturę zapisywania plików na dysku określa system plików. Powyższe trzy składniki razem tworzą dopiero fundament systemu operacyjnego. Oprócz tego oczywiście można zaimplementować do systemu dużą ilość oprogramowania użytkowego zwiększającego jego funkcjonalność.

Pod nazwą Linux można spotkać mnóstwo różnorakich tzw. dystrybucji tego systemu. Polega to na tym, że wiele firm lub grup niezależnych programistów rozpowszechnia swoje wersje Linux-a różniące się pomiędzy sobą takimi szczegółami jak domyślny Shell, format pakietów instalacyjnych, zestaw programów użytkowych w systemie, wielkość dystrybucji, itp. Najbardziej rozpowszechnione z nich to: Debian, Slackware, RedHat, Mandriva a także wiele odmian nie wymagających do instalacji nawet twardego dysku, jak np. Freesco czy Knoppix.