Rozpoczęty niedawno wiek XXI dał początek tak zwanej ery cyfrowej. Charakteryzuje się ona stopniowym zanikaniem znaczenia przemysłu i zastępowaniem go informacją jako głównym czynnikiem mającym wpływ na rozwój gospodarczy. Najszybszy i najbardziej efektywny sposób przesyłania informacji zapewnia nam sieć skupiająca miliony ludzi na całym świecie, czyli Internet. Najprościej mówiąc jest to sieć połączonych ze sobą urządzeń elektrycznych, które dzięki ustandaryzowanemu zestawowi oprogramowania mają możliwość na komunikowanie się ze sobą w celu przesyłania informacji. Wspaniałość Internetu polega na tym, że urządzenia te są bardzo proste w obsłudze, co pozwala korzystać z nich praktycznie każdemu.

Internet został stworzony z zamierzeniem wykorzystania go jako szybki i niezawodny sposób wymiany informacji przez wojsko w czasie wojny. W chwili spopularyzowania sieci, Internet przestał być własnością jakiegokolwiek rządu, zarząd nad funkcjonowaniem sieci sprawowała niezależna organizacja skupiająca naukowców z całego świata.

Jak już wspomniałem globalna pajęczyna (jak często określa się Internet), składa się z różnego rodzaju usług, do najważniejszych zaliczyć trzeba:

1. WWW, czyli popularne strony internetowe (z ang. World Wide Web) najczęściej stosowany sposób prezentowania informacji w sieci.

2. Poczta elektroniczna - tak zwany e-mail.

3. USENET - specjalne usługi internetowe oferujące ludziom możliwość wymiany informacji na konkretny temat. Nazywane są grupami dyskusyjnymi, mogą skupiać miliony użytkowników.

4. Opiera się na zasadach podobnych do USENETu, z tą jednak różnicą, że wymiana poglądów odbywa się inaczej czasie rzeczywistym ("na żywo").

Globalna sieć dała każdemu jej użytkownikowi możliwość nieograniczonego dostępu do praktycznie nieskończenie wielkiej składnicy informacji. Jedynym warunkiem korzystania z Internetu jest konieczność podpięcia się do niego za pomocą urządzenia elektrycznego (komputer, telefon, palmtop itd.) Oprócz czerpania wszelkiego typu wiadomości, każdy użytkownik Internetu ma też możliwość ich publikowania. To, dlatego globalna sieć jest w każdej sekundzie zasypywana ogromem informacji na każdy temat. Najpopularniejszym jednak narzędziem do połączenia się z globalną pajęczyną pozostaje nadal komputer klasy PC. Wszechobecność Internetu oraz ogrom korzyści z niego płynących jest obecnie jednym z najczęstszych impulsów do zakupu zestawu komputerowego, zwłaszcza, że obecnie oferowane usługi dostępu do Internetu są coraz tańsze. Popularne staje się też podłączanie do Internetu artykułów codziennego użytku (takich jak pralki, lodówki czy telewizory), dzięki czemu można zdalnie (z innego pomieszczenia, czy nawet innego kraju), uruchomić telewizor, nastawić pranie, itd.

Żeby w pełni wykorzystać potencjał jaki niesie ze sobą Internet trzeba:

1. Zaopatrzyć się w urządzenie umożliwiające dostęp do niego (najlepiej komputer)

2. Podłączyć owo urządzenie do globalnej sieci (najczęściej za pomocą karty sieciowej lub łącza telefonicznego).

3. Wyposażyć urządzenie w odpowiednie oprogramowanie pozwalające na korzystanie z usług internetowych.

Globalna pajęczyna daje jak już wspomniałem dostęp do praktycznie nieograniczonego źródła informacji. Ale co to oznacza w praktyce? Chodzi o to, że każdy użytkownik Internetu, bez znajomości żadnych dodatkowych procedur czy języków programowania może za pomocą kilku kliknięć myszką dowiedzieć się wszystkiego, co go interesuje odnośnie jakiegoś tematu. Co najważniejsze ogromna większość tych informacji jest udostępniana za darmo.

Oto najważniejsze według mnie korzyści, jakie daje Internet:

  • Poczta elektroniczna - czyli popularny e-mail, usługa pozwalająca na szybkie przesyłanie między użytkownikami tekstu, grafiki, zdjęć, muzyki (np. mp3) bez względu na odległość czy narodowość, ważne tylko żeby obie osoby miały dostęp do Internetu poprzez jakiekolwiek urządzenie. Wysyłanie tych samych wiadomości standardową pocztą po pierwsze zajęło by na pewno o wiele więcej czasu a poza tym było by o wiele kosztowniejsze (e-mail jest bezpłatny).
  • Możliwość kupowania towarów bezpośrednio ze stron internetowych. Jest to wspaniały sposób na robienie zakupów. Po pierwsze zaoszczędzić można bardzo dużo czasu, po drugie Internet umożliwia na bieżąco porównanie ofert z różnych sklepów, więc, można zawsze dobrać jak najtańszy wariant zakupu, po trzecie sklep internetowy nie wymaga utrzymywania dużego personelu, wynajmowania lokalu na sklep, dzięki temu ceny w sklepach internetowych są często o wiele niższe niż w sklepach tradycyjnych.
  • Publikowane na stronach WWW informacje pozwalają nam bardzo dokładnie zorganizować sobie czas. Mamy dzięki nim możliwość sprawdzenia aktualnej pogody dla naszego regionu (często nawet dla konkretnego miasta), zerknąć na repertuar kin, zarezerwować stolik w restauracji, sprawdzić rozkład jazdy pociągów, czy autobusów itd.
  • Internet jest też skarbnicą wszelkiego typu oprogramowania komputerowego, bardzo często darmowego. W łatwy sposób można odszukać i pobrać legalne darmowe odpowiedniki najczęściej wykorzystywanych programów np.: Open Office (odpowiednik Microsoft Office) czy GIMP (odpowiednik Photoshop). Pozwala to mniej zamożnym użytkownikom zaoszczędzić dużo pieniędzy. Oprócz odpowiedników najbardziej znanych programów, ważną korzyścią z korzystania z Internetu jest możliwość tak zwanego upgradu oprogramowania już posiadanego. Producenci programów komputerowych często umożliwiają swoim klientom na darmowe pobranie z Internetu ulepszeń bądź też całych nowszych wersji oprogramowania (np. programy antywirusowe).
  • Kolejną korzyścią jest możliwość potraktowania Internetu jako gigantycznego, darmowego przewodnika po wszystkim i o wszystkim. Począwszy od znalezienia dokładnych przepisów kulinarnych poprzez przeglądanie za jego pomocą aktualnej prasy aż po uczestniczenie w najróżniejszego typu szkoleniach.
  • Rozrywka, oferowana przez sieć znacznie zyskała na wartości. Możliwość rozegrania w czasie rzeczywistym partyjki szachów z kolegą z Kanady czy przeprowadzenie wspólnej akcji odbicia zakładników jest po prostu wspaniałe. Ogromną popularnością (zwłaszcza wśród pracowników wszelkiego typu urzędów) cieszą się też gry karciane.
  • Możliwość rozkręcenia własnej działalności gospodarczej dzięki Internetowi. Korzystanie z opisanych przez innych doświadczeń, sposobów na rozwiązywanie pewnych problemów, czy chociażby instrukcji jak wypełniać faktury Pity i inne dokumenty na robieniu przelewów przy użyciu kont internetowych.
  • Możliwość nawiązania znajomości. Rozwój Internetu przyczynił się do rozpowszechnienia wszelkiego typu chatów oraz innych komunikatorów internetowych, dzięki którym nawiązywanie kontaktów stało się bardzo łatwe i bardzo szybkie, ponieważ dzięki sieci globalnej zniknęła bariera odległości.

Oczywiście Internet jak wszystko posiada też i wady. Taką największa chyba "ciemną stroną" Internetu jest wielka powszechność występujących w nim wirusów komputerowych oraz wszelkiego typu hakerów oraz oszustów. Żeby zabezpieczyć się przed wszelkiego typu atakami i próbami włamania się do naszego komputera koniecznie trzeb stosować programy antywirusowe. Jeżeli tylko korzysta się z elementarnych zasad bezpieczeństwa to korzystanie z Internetu przyniesie nam ogromne korzyści.